Por Chris Kirkham
Tiempos de Los Ángeles

(Enlace al artículo en latimes.com)

Pilar Guzmán ha trabajado durante cinco años en un almacén que procesa el equipaje que llega de China con destino a Wal-Mart, Macy's y Kohl's.

Ha ganado el salario mínimo durante todo el período y llega todos los días sin saber si la llamarán a trabajar al día siguiente. Un día reciente, grabó 12.000 cajas de cartón.

“El trabajo es muy repetitivo y la gente tiende a lastimarse”, dijo en español a través de un traductor.

Guzmán está al frente de la industria de más rápido crecimiento en uno de los mercados laborales de más rápido crecimiento en California: el Inland Empire. Una vez que el niño del cartel de los problemas de la crisis inmobiliaria, el este del área metropolitana de Los Ángeles se ha recuperado rápidamente en los últimos dos años.

El sector de más rápido crecimiento ha sido la industria de la logística: los conductores de camiones, los gerentes de inventario y los trabajadores de almacén que atienden una economía cada vez más global y digital.
Crecimiento del empleo en Inland Empire

El sector creó 1 de cada 5 puestos de trabajo en Inland Empire el año pasado. Esa cifra no incluye la enorme proporción de trabajadores de almacén suministrados por las agencias de empleo temporal, que normalmente ofrecen menos seguridad laboral y menos beneficios.

Otros trabajadores, como Guzmán, son empleados por contratistas que no siempre pueden ofrecer puestos de tiempo completo debido a la demanda fluctuante de los grandes minoristas.

A medida que el volumen de comercio en los puertos de Los Ángeles y Long Beach aumentó a niveles casi récord, los condados de Riverside y San Bernardino se convirtieron en un eslabón estratégico en la cadena de suministro global: una extensión interior de los puertos, un centro para las mercancías que viajan por camión. y ferrocarril en California y los Estados Unidos.

Con amplios terrenos asequibles, Inland Empire ha dado paso en los últimos años a un auge inmobiliario de gigantescos almacenes, alquilados por gigantes como Amazon.com, Home Depot y Nordstrom.

"Para el mercado industrial, Inland Empire es como edificios de oficinas en Manhattan", dijo Joe Cesta, director general de la oficina de CBRE en Ontario. "Está en el centro de lo que sucede".

El rápido auge del comercio electrónico ha puesto a Inland Empire a la vanguardia de una revolución minorista. Los trabajadores del almacén de la región se han convertido en los empleados de las tiendas invisibles de un mundo de un solo clic.

Una encuesta de UC Riverside de 2013 de trabajadores de almacenes encontró que alrededor del 60% de los empleados en las instalaciones del sur de California trabajaban para agencias temporales, a menudo sin beneficios de salud y sin garantías de horas. El acuerdo ofrece a las empresas la flexibilidad de aumentar el personal o eliminar mano de obra a medida que fluctúa la demanda.

La industria del empleo temporal ha aumentado los puestos de trabajo en 35% en los últimos cinco años en California, lo que la convierte en una de las industrias de más rápido crecimiento del estado. La industria de la logística ha sido un importante impulsor de ese crecimiento.

"Sabemos que esto traerá puestos de trabajo, pero ¿qué tipo de puestos de trabajo?" dijo Jake Wilson, profesor asociado de sociología en Cal State Long Beach y coautor de "Getting the Goods", que se enfoca en los puertos y la industria logística del sur de California. “La gran mayoría de estos trabajadores se encuentran en condiciones laborales muy precarias”.

Las agencias de personal que operan en Inland Empire incluyen empresas multinacionales que cotizan en bolsa, como TrueBlue Inc., así como empresas más pequeñas que atienden principalmente al mercado local.

Matt Thalmayer, presidente de Arrow Staffing en Redlands, dijo que la mayoría de su negocio sirve al sector de almacenamiento. Todos los empleados que tienen un compromiso de más de 30 horas a la semana califican para los beneficios de salud, dijo.

A raíz de la Gran Recesión, dijo, muchas empresas han dependido de las agencias de empleo para gestionar los cambios normativos en la atención de la salud y la compensación de los trabajadores.

“A medida que el gobierno comience a decirnos cómo debemos operar, verá más y más técnicas de supervivencia”, dijo Thalmayer. "Y puede ser a través de agencias como la nuestra".

Los políticos de Inland Empire han invitado al crecimiento de la industria. Reconocen que muchos trabajos de logística están mal pagados, pero creen que la industria en rápida evolución exigirá cada vez más habilidades de mayor nivel y pagará salarios más altos.

"Ya no se trata solo de los montacargas", dijo la alcaldesa de Fontana, Acquanetta Warren. "Sí, están las abejas obreras, pero muchos trabajos requieren habilidades analíticas y la capacidad de usar una computadora".

John Husing, economista jefe de Inland Empire Economic Partnership, dijo que demasiados críticos equiparan toda la industria con los trabajos de nivel más bajo. Señala que el 80% de los trabajos en la industria, incluidos los puestos gerenciales mejor pagados, requieren solo una educación secundaria o menos.

“Eso es lo que trabaja en la industria, son las personas que se han abierto camino”, dijo Husing. "Hay toda una evolución de personas en la escala de habilidades".

Gran parte del debate entre los expertos en economía se centra en la amplia gama de trabajos en la industria: desde trabajadores de almacén de nivel inicial que generalmente ganan menos de $12 por hora hasta representantes de ventas que ganan más de $35 por hora.

En Pacific Mountain Logistics en Ontario, Rodrigo Espitia comenzó como conductor de montacargas hace unos dos años. Desde entonces, él mismo ha asumido un papel principal en el almacén, supervisando el embalaje de todos los productos salientes entregados a los clientes.

Obtuvo un aumento de $12 a $14 por hora. Él ve muchas oportunidades para aquellos que trabajan con velocidad y precisión.

"Estoy aquí porque no cometo muchos errores", dijo Espitia mientras revisaba los detalles de facturación y envío de los productos electrónicos salientes. "Siempre hay que estar al tanto de todo y hacer feliz al cliente".

Dentro del almacén de 160,000 pies cuadrados, media docena de conductores de montacargas constantemente tocaban sus bocinas, advirtiendo mientras doblaban las esquinas y retrocedían con cargas de muebles de jardín recién llegados de barcos de China. La compañía ha triplicado su fuerza laboral en los últimos tres años, dijo el propietario BJ Patterson.

A medida que la economía ha emergido de la recesión, dijo, ha habido un énfasis mucho mayor en la velocidad, ya que los fabricantes y minoristas han trabajado para reducir costos al reducir el inventario. Dijo que ha cambiado la noción convencional de un almacén como un lugar donde se almacenan las mercancías.

"La mayoría de lo que ingresamos tiene que salir y dirigirse al cliente en una semana o menos", dijo Patterson. "Es menos almacenamiento y más movimiento".

Unas pocas millas al este en Mira Loma, Guzmán dijo que ella y la mayoría de sus compañeros de trabajo tienen pocas esperanzas de obtener un aumento de sueldo o un horario estable. A menudo tiene dolor en la parte baja de la espalda después de estar de pie todo el día, pero dijo que los gerentes a menudo no permiten que los trabajadores roten entre diferentes tareas para aliviar el estrés.

El almacén donde trabaja, propiedad de Olivet International, fue citado en 2013 por la división de Salud y Seguridad Ocupacional de California por varias violaciones de seguridad, incluida la falta de iluminación suficiente para los trabajadores que descargan durante la noche y protocolos de seguridad insuficientes para los conductores de montacargas.

La empresa llegó a un acuerdo con la Junta Nacional de Relaciones Laborales el año pasado que involucraba presuntas represalias contra los empleados que dejaron de trabajar debido al calor excesivo.

Peter Lin, secretario de la junta directiva de Olivet, dijo que no podía comentar sobre los temas específicos de Guzmán porque son asuntos de personal privado. Dijo que los problemas relacionados con las agencias estatales y federales quedaron en el pasado y que la compañía ha instalado ventiladores de última generación en el almacén para abordar los problemas de calor.

"Nuestro equipo y nuestras prácticas están fácilmente a la par, y me gustaría pensar que superan los promedios de la industria", dijo Lin. "Nos tomamos muy en serio las preocupaciones de los empleados, y los empleados pueden acercarse a nuestra gerencia y a nuestro departamento de recursos humanos para hablar y expresar sus preocupaciones".

Los expertos dicen que la logística, sin duda, jugará un papel importante en el futuro de la región. Pero dicen que los políticos locales y los funcionarios de desarrollo económico deberían considerar cuidadosamente si hará que la fuerza laboral de Inland Empire sea más próspera.

"El mantra ha sido 'Alentemos esta industria', pero sin tener en cuenta lo que le sucede a un gran segmento de la fuerza laboral", dijo Juan DeLara, profesor asistente de Estudios Estadounidenses en la USC que sigue la economía del Inland Empire. "La pregunta no es, '¿Cómo lo detienes?' Se trata de cómo al menos tienes una conversación honesta al respecto".