Por Imran Ghori
Riverside Press-Enterprise

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Si bien las ciudades del interior buscan cada vez más la industria de la logística para el crecimiento económico, dos estudios recientes realizados por investigadores de la Universidad de California en Riverside dicen que los empleados, en su mayoría manuales, que trabajan en los almacenes están mal pagados y carecen de acceso adecuado a la atención médica.

Pero el estudio fue fuertemente criticado por al menos un destacado economista del Inland.

Los investigadores, que encuestaron a 350 trabajadores actuales y anteriores de almacenes en 2012 y 2013 sobre sus condiciones de trabajo, descubrieron que muchos de los trabajos se cubren a través de agencias de empleo temporal, lo que permite a los empleadores no brindar atención médica y pagarles menos que el salario digno. Recomendaron que Ontario, que tiene una de las mayores concentraciones de almacenes, aumente su salario mínimo como lo hizo recientemente la ciudad de Los Ángeles.

Los dos resúmenes de políticas compararon sus hallazgos con otros estudios y estadísticas de la Oficina Federal de Estadísticas Laborales y encontraron que, en promedio, los trabajadores manuales de almacén que no son supervisores ganan $10.05 por hora. El salario digno estimado, la cantidad necesaria para satisfacer las necesidades básicas, como alimentos y vivienda, para una sola persona en el área del Inland es $11.59 por hora.

Esos resultados de la encuesta "sugieren que, si bien los almacenes brindan empleos para la fuerza laboral de la región, estos empleos no son necesariamente buenos empleos", afirmaron los investigadores.

Ellen Reese, profesora de sociología y presidenta del programa de Estudios Laborales de UC Riverside y coautora de los estudios, dijo que las ciudades pueden hacer más para mejorar los salarios de los trabajadores de los almacenes a través de acuerdos que requieran que los desarrolladores proporcionen empleos permanentes y fomenten los contratos sindicales.

“Si vamos a tener más y almacenes en nuestra región, creo que debemos comenzar a exigirles a esos empleadores que proporcionen salarios decentes a sus trabajadores, a todos sus trabajadores”, dijo.

El economista del interior, John Husing, calificó los hallazgos como "totalmente absurdos" y "totalmente sesgados".

“Hubo una intención específica de demostrar que la gente estaba mal pagada”, dijo. “Este no iba a ser un estudio justo y equilibrado”.

Entre sus hallazgos en el estudio se encuentran que el 63 por ciento de los trabajadores de almacén que encuestaron eran empleados temporales contratados por una agencia externa; el 85 por ciento eran latinos; el 28 por ciento eran inmigrantes; y el 65 por ciento tenía un nivel de educación secundaria o inferior.

Para el estudio de salarios, los investigadores encuestaron a 136 trabajadores en almacenes en Rancho Cucamonga, Ontario y Fontana e intentaron obtener una muestra representativa de almacenes de diferentes tamaños y diferentes tipos de propiedad, dijo Reese.

La encuesta de atención médica entrevistó a un grupo separado de 224 trabajadores de almacén actuales y anteriores y encontró que solo el 35 por ciento tenía atención médica y solo el 15 por ciento a través de su empleador.

El acceso a la atención médica es especialmente importante debido a las altas estadísticas de lesiones en el lugar de trabajo para los trabajadores de almacenes, dijo Reese. Su estudio cita números de la Oficina Federal de Trabajo que encontraron que los trabajos de almacén tenían una tasa de lesiones y muertes tres veces mayor que el promedio de todos los trabajadores.

Los hallazgos del equipo contrarrestan los presentados por los desarrolladores y las ciudades que han aprobado millones de pies cuadrados de espacio para almacenes desde Ontario hasta Redlands en los últimos dos años. Los partidarios de la industria dicen que los proyectos de almacenes ponen a trabajar a miles de personas y brindan un camino hacia una vida de clase media.

Husing, que ha trabajado como consultor en proyectos de almacenes para ciudades y otras agencias, dijo que el salario medio para la industria de la logística según los datos de empleo estatal que ha recopilado es de $44.000 al año. Su número incluye todos los diferentes sectores que forman parte de la industria de la logística, incluido el transporte por carretera y la fabricación al por mayor, mientras que dijo que el estudio de UC Riverside solo analiza la parte inferior del sistema.

Los autores del estudio de UC Riverside dicen que se enfocaron específicamente en trabajadores de cuello azul sin supervisión en cinco áreas: conductores de montacargas; trabajadores y transportistas de materiales; empacadores y empaquetadores; empleados de envío; y empleados de almacén y preparadores de pedidos.

“Ciertamente, para gerentes y trabajadores técnicos altamente calificados, puede ser un buen campo en el que incursionar”, dijo Reese, “pero hay decenas de miles de trabajadores manuales que ganan salarios de pobreza.

Su investigación se basó en un estudio de 2013 realizado por Juan De Lara, profesor asistente de estudios estadounidenses y etnicidad en la Universidad del Sur de California. Su análisis también encontró que la industria de los almacenes depende en gran medida de los trabajadores temporales y que la mayoría de los trabajadores manuales de tiempo completo ganan alrededor de $23,000 al año, y que las mujeres ganan incluso menos, alrededor de $19,000.

De Lara dijo que es importante observar ese segmento de empleados de logística porque constituyen la categoría más grande de personas que trabajan dentro de los almacenes.

“Lo que es particularmente desconcertante es por qué hay tanta vacilación en admitir que existen esos trabajos y por qué esas personas están ganando esos salarios”, dijo.

Sheheryar Kaoosji, codirector del grupo de defensa del Centro de recursos para trabajadores de almacén en Ontario, dijo que cree que el estudio refleja lo que su grupo ha visto con los empleados de almacén con los que trabaja. Muchos son empleados temporales, solo trabajan a tiempo parcial o trabajan por temporadas y no pueden pagar la atención médica básica, dijo.

“Muchos de los trabajadores con los que hablamos tienen dos o tres trabajos”, dijo Kaoosji.

Dijo que aunque los almacenes también brindan trabajos administrativos y técnicos bien remunerados, el sistema está bifurcado y deja pocas oportunidades de ascenso para los trabajadores manuales.

Husing cuestiona esa opinión y dice que muchos gerentes de almacén comenzaron en trabajos manuales.

“Este es el sector que está generando empleos, brindando potencial de movilidad ascendente a la clase media”, dijo.

Y aunque no está de acuerdo con los hallazgos de los estudios, Husing estuvo de acuerdo en que aumentar el salario y el acceso a la atención médica para los empleados manuales son objetivos valiosos.